Banda de 2,500 Megahertz: espectro para beneficio del usuario

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2018-02-21

Se ha convertido en un lugar y situación común observar en un café o a bordo de un transporte público personas absortas en su celular escuchando música o mirando videos. La explosión en el uso de servicios de mensajería como WhatsApp, redes sociales como Facebook y servicios de video en línea han contribuido adicionalmente a incrementar la demanda de servicios móviles de datos en forma acelerada entre todos los segmentos de la población. Mediciones del Instituto Federal de Telecomunicaciones (IFT) entre 2015 y 2017 muestran la dimensión de esta explosión en el consumo mensual de datos móviles.

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Las redes de datos 4G con su velocidad de transmisión superior a la generación tecnológica anterior, 3G, están tomando por asalto el consumo de datos en México, como ilustra esta gráfica con datos del IFT, y donde se puede ver que, hacia el verano del año pasado, el consumo de datos en 4G ya rebasó a la su antecesora.

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A la fecha una tercera parte de las líneas de telecomunicaciones móviles del país aún no tienen servicios de datos. Estamos hablando de poco menos de 35 millones de líneas móviles que no usan conectividad debido al costo del servicio, pero crecientemente lo irán adoptando.

Lo anterior sin considerar el tema del Internet de las Cosas (IoT) donde según datos de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico (OCDE) hacia mediados del año pasado existían ya en México 1.9 millones de objetos conectados vía redes celulares. De acuerdo con dichas estadísticas los países de la OCDE tienen un promedio de 13 millones de dispositivos conectados y un potencial de crecimiento casi ilimitado, por lo que la demanda de servicios móviles para estos dispositivos comenzará a hacerse más presente en el país en muy poco tiempo.

Para resolver estas necesidades de conectividad móvil será necesario disponer de una mayor cantidad de espectro radioeléctrico. De acuerdo con un reporte de la organización 5G Américas publicado los mexicanos usaban 464 Megahertz (Mhz) de espectro radioeléctrico cuando la Unión Internacional de Telecomunicaciones (ITU) recomienda el uso de 1,300 Mhz para un adecuado servicio a la población. Esto pone en aprietos a los operadores ya que a medida que la presión sobre el espectro disponible crece, aparecen problemas que van de llamadas telefónicas que no se conectan a una baja en las velocidades de descarga de contenidos.

El pasado 8 de febrero el IFT anunció la publicación de las bases de licitación IFT-7 que pondrá a concurso 120 Mhz en la banda de espectro radioeléctrico que va de los 2,530 y los 2,690 Mhz, conocida en la industria como banda de los 2,500 Mhz. Esta licitación ha sido esperada por la industria mexicana de las telecomunicaciones porque servirá para atender la demanda de servicio en zonas urbanas, donde se concentra la mayor parte de la población y donde se requerirá mayor capacidad de servicio para dispositivos autónomos en un futuro no muy lejano.

Esta porción del espectro radioeléctrico que hasta 2012 tradicionalmente estaba designada para la transmisión de servicios de televisión y audio restringidos fue reasignada por el IFT para transmitir telecomunicaciones móviles compatibles con una recomendación técnica llamada International Mobile Telecommunications-Advanced (IMT-A). Bajo el estándar IMT-A, los usuarios podrán tener velocidades de descarga que oscilarán entre 100 Megabits y 1 Gigabits por segundo.

Otra ventaja de esta banda del espectro es que en otras partes del mundo ya existe una amplia gama de dispositivos que usan esta banda del espectro radioeléctrico. Alrededor de 53 países en el mundo y naciones americanas como Brasil, Colombia y Chile ya usan estas bandas del espectro, por lo que muchos teléfonos en el mercado ya tienen capacidades para usar esta nueva banda. Un dato adicional es que a diferencia de lo sucedido con la banda de los 700 Mhz, que fue cedida por completo a un solo operador mayorista, en este caso se licitarán seis bloques, lo cual abre las posibilidades para que empresas ya presentes en el mercado incrementen el portafolio de espectro para ofrecer servicios a sus clientes e incluso para la llegada de nuevos jugadores.

Como se señalaba renglones arriba, la demanda de servicios móviles está creciendo a pasos agigantados. Un estudio realizado por Cisco en 2016 [ https://www.cisco.com/c/m/en_us/solutions/service-provider/vni-forecast-highlights.html ] halló que si el tráfico mensual de datos móviles en 2016 rondaba los 60 mil Terabytes al mes, para el 2021 esta cantidad crecerá hasta los 467 mil Terabytes mensuales. Este crecimiento pone al límite la capacidad de los proveedores de servicios de telecomunicaciones para mantenerse al ritmo de los usuarios, quienes con más frecuencia utilizan servicios de video para entretenimiento y comunicaciones.

La licitación IFT-7 no cubrirá por completo la demanda de espectro requerido pues según 5G Américas faltarían unos 716 Megahertz de espectro para cubrir adecuadamente las necesidades de la industria. Sin embargo, es valioso el esfuerzo del IFT por poner a disposición del mercado una mayor cantidad de frecuencias del espectro radioeléctrico, de manera tal que los operadores estén en condiciones de mejorar sus capacidades operativas y así brindar a la población y a las empresas, servicios de acceso a banda ancha en mucho mejores condiciones que las que hoy conocemos. Se trata de una buena noticia para el mercado mexicano.

No obstante, para que esa buena noticia se materialice, será necesario que en todo momento el IFT cuide que se consoliden las condiciones de competencia en nuestro país, lo que implica que no resulta aconsejable que con el ánimo de asignar todo el espectro disponible, se permita que el operador preponderante siga acumulando importantes cantidades de espectro, ya sea en esta licitación o mediante adquisiciones que realice con posterioridad y sin mayores requisitos a algún inversionista que pudiera haberse beneficiado en el proceso licitatorio dado su carácter de “nuevo jugador”.

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